Según el Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano de Estados Unidos, aproximadamente medio millón de personas en todo el país se encuentran actualmente sin hogar. Sin embargo, tres ciudades han logrado avances al abordar el problema con lecciones importantes para el resto del país: la vivienda y la falta de vivienda son problemas comunitarios que requieren soluciones comunitarias.

En marzo de 2020, la ciudad de Bakersfield, California, logró la falta de vivienda crónica “funcional cero”, mientras que Houston, Texas colocó a más de 25,000 personas en viviendas permanentes, lo que resultó en una disminución del 64% en la falta de vivienda. Y en 2018, Columbus, Ohio, había albergado con éxito al 70 % de su población sin hogar.

Tres líderes de primera línea en las tres ciudades explicaron las estrategias que los llevaron al éxito. “Logramos esto porque cambiamos nuestra forma de pensar y nuestras creencias”, dijo Mary Scott, directora de servicios al cliente de Open Door Network en Bakersfield.

“Ahora creemos que la falta de vivienda no es un problema individual. La falta de vivienda es un problema de la comunidad”. Con esa nueva mentalidad, las organizaciones, las agencias gubernamentales, los propietarios y los residentes sin hogar pudieron asociarse para crear servicios de apoyo y viviendas permanentes para la comunidad, explicó Scott. El trabajo comenzó con un registro completo de todas las personas en el condado sin hogar, con nombres enumerados en las siguientes categorías: crónicamente sin hogar, veteranos, jóvenes, ancianos y familias.

“Trabajamos con las diferentes organizaciones y vamos uno por uno con cada persona, para averiguar qué está brindando el proveedor de servicios, cuál es su estado y cuáles son las barreras”, dijo Scott.

Vales de vivienda, unidades de bajos ingresos, propietarios que trabajan con localizadores de viviendas y el ‘Proyecto Milestone’, que está renovando moteles y convirtiéndolos en unidades de vivienda permanentes, son parte de la estrategia. “Algunos de nuestros desafíos continuos son la falta de viviendas asequibles: tenemos una tasa de vacantes del 2 % e identificamos a 1603 personas sin hogar sin duplicar en nuestro recuento de 2022”, explicó.

En Columbus, Ohio, abordar la crisis de personas sin hogar significó adelantarse a las solicitudes de desalojo. “Estamos incorporando a más propietarios, no para venderlos a los propios inquilinos, sino a los servicios de apoyo que tenemos para mantener a las personas alojadas”, dijo Marcus J. Salter, especialista en estabilidad de vivienda de Community Mediation Services of Central. Su agencia es una de varias que forman la Red de Prevención de Personas sin Hogar, una colaboración de proveedores de vivienda y agencias de salud mental creada después de la pandemia para conectar a los residentes sin hogar con los servicios de apoyo. “Escuché a los propietarios decir: ‘Teníamos un inquilino aquí, ocurrió una situación y no sabíamos a quién contactar’. Podemos hacer que esos servicios de apoyo sean más accesibles”, dijo Salter.

Actualmente, la Red de Prevención de Personas sin Hogar está trabajando para reducir la demanda en los cinco centros para adultos solteros y dos albergues familiares de la ciudad, todos los cuales están llenos, trasladando a las personas a viviendas más permanentes. Según Scott, la red evitó que 311 personas ingresaran a los refugios entre enero y marzo de este año, con un total de 2035 residentes sin hogar a largo plazo atendidos por viviendas de apoyo permanente.

Houston adoptó un enfoque similar, trasladando a 25,000 personas de las calles a viviendas permanentes durante la última década. En 2012, la cuarta ciudad más poblada del país tenía la sexta población sin hogar más grande del país, con proveedores de servicios operando en silos. “No estábamos mirando nuestros datos para asegurarnos de que las decisiones que estábamos tomando estaban en línea con lo que necesitaba la comunidad. Y nuestra reincidencia era muy alta”, dijo Ana Rausch, vicepresidenta de operaciones de programas de la Houston Coalition for the Homeless, una organización que reúne a más de 100 organizaciones sin fines de lucro y agencias gubernamentales locales.

“Todos nuestros socios y patrocinadores se unieron para identificar los objetivos comunes para el sistema de respuesta para personas sin hogar”. Los resultados: desde 2011, la ciudad ha visto una disminución del 63 % en la falta de vivienda general, una disminución del 69 % en la falta de vivienda crónica y una disminución del 82 % en la falta de vivienda familiar. La falta de vivienda de los veteranos terminó en 2015 y, en el año en curso, de las 3124 personas sin hogar, 1622 ahora residen en un refugio. Y según Rausch, el 95 % de las personas apoyadas se quedan en casa.

“Utilizamos el modelo Housing First: tomamos a alguien de las calles y lo ubicamos en un lugar y luego, una vez que se siente seguro, con un techo sobre su cabeza y comida en el estómago, puede comenzar a enfocarse en los problemas que podría haberlos llevado a quedarse sin hogar”, señaló.

El condado de Harris, donde se encuentra Houston, también logró desmantelar 57 campamentos para personas sin hogar, gracias en parte a los recursos adicionales de COVID del gobierno federal, y las personas se trasladaron a viviendas permanentes. “Teníamos muchas unidades a precio de mercado”, dijo Rausch, “pero ha llegado al punto en que realmente no quedan muchas vacantes”.

California ahora tiene la población de personas sin hogar más alta del país, con un total de 60,000 personas. “Y eso no es porque tengan una enfermedad mental, drogas o porque sean delincuentes”, dijo Matthew Lewis, director de comunicaciones de California Yimby, una organización estatal de políticas de vivienda. “Es porque perdieron sus hogares”.

YIMBY es el acrónimo de Yes In My Backyard y se refiere a quienes apoyan mayores desarrollos de vivienda en sus propios vecindarios. A pesar del continuo crecimiento económico de California (California se clasifica como la quinta economía más grande del mundo), las restricciones de la ley de zonificación están impidiendo la construcción de viviendas multifamiliares asequibles.

California Yimby trabaja a nivel estatal para tratar de reformar el marco legislativo en torno a la vivienda que, según Lewis, se interpone en el camino de los intentos serios de abordar el desafío de las personas sin hogar. “El legado de la segregación sigue vivo en estos vecindarios y nuestras ciudades han hecho que sea prácticamente imposible agregar viviendas en todos los extremos del espectro de ingresos. Estamos tratando de revertir esos errores históricos”, finalizó.